SpaceX发射第二批“星链”卫星 明年提供天基宽带服务?

红星新闻  2019-11-12A+ 加大字号

据日本雅虎新闻报道,北京时间11月11日晚上22点56分,美国太空探索技术公司SpaceX在佛罗里达州卡纳维拉尔角空军基地利用回收的“猎鹰9号”火箭,将60颗“星链”(Starlink)卫星送入太空。这是继今年5月之后,SpaceX发射的第二批卫星。它意味着SpaceX首席执行官埃隆·马斯克提出的“创建天基网络、在全球范围提供宽带服务”的构想正在成为现实。

让“星链”爬升到预定轨道

据报道,“星链”计划是埃隆·马斯克在2015年提出的一个太空探索项目。其具体构想是,从2019年到2024年间,把约1.2万颗通信卫星发射轨道,在太空搭建“星链”网络。其中,1584颗“星链”卫星将部署在地球上空550千米处的近地轨道。

“星链”卫星相继分离(图据SpaceX官网)

这些“星链”卫星从开发、制造到发射,全部由SpaceX公司负责。按计划,在同样的发射进行4次之后的2020年,“星链”首先将对美国和加拿大的一部分地区提供宽带服务。从2021年开始,在世界范围内提供宽带服务。

今年10月,埃隆·马斯克曾在自己的推特账号上发文称:“我现在正通过‘星链’卫星发送推特。”这被认为是他在向全世界宣告:卫星和地面上的通信已经开始了。但实际的用户终端却并没有对外公布。

在今年5月24日,SpaceX在同一地点把首批60颗“星链”卫星发射进入太空。那次的“星链”卫星部署到440公里的轨道上,然后卫星依靠自身的动力爬升至550公里的既定高度。而此次发射的60颗“星链”卫星首先部署到更低的轨道上,高度为280公里,然后卫星依靠自身的动力爬升到550公里的轨道。

一级火箭是“四手”的,整流罩也是再利用

据了解,本次发射使用的一级火箭是第4次重复使用。它曾于2018年7月被用来发射过铱星、2018年10月被用来为阿根廷发射过一颗雷达观测卫星、2019年2月被用来发射过印尼的一颗通信卫星和以色列的月球着陆器。

此前已使用过3次的一级火箭(图据SpaceX官网)

这个一级火箭前两次都是在位于美国西海岸的范登堡空军基地发射的。SpaceX在美国西海岸和东海岸都有发射基地,如有需要,回收的火箭要在两地之间长距离运输。

本次使用的整流罩是今年4月“重型猎鹰”火箭发射时使用过的。而SpaceX此次又派出了两艘船只,继续回收整流罩。两艘船都顶着两张巨大的网,以接住从太空掉回的整流罩。两艘船都有可爱的昵称,分别为“首席小姐”和“树小姐”。

尽管整流罩的发射和回收条件异常困难,但这种成功的再利用表明,几乎任何整流罩在未来回收后都能够至少进行一次再利用,即使不用于为客户发射,也可以在“星链”卫星发射任务中重复使用。

之前发射回收的整流罩(图据SpaceX官网)

“星链”卫星总数或超4万颗

据报道,SpaceX的核心业务是火箭发射,但随着“星链”计划的一步步实施,这家公司也将成为最大的卫星运营公司之一。

经SpaceX向美国联邦通信委员会(FCC)多次申请,FCC已授权SpaceX发射1.2万颗卫星,这些卫星使用的是为Ku、Ka和V波段。卫星的布局方式曾经多次进行调整,据最新的消息是:有大约7500颗卫星运行在340公里的轨道上;大约1600颗卫星运行在550公里的轨道上;大约2800颗卫星运行在1150公里的轨道上。其中,340公里轨道上的卫星采用的是V波段进行通讯,550公里高度和1150公里高度上的卫星采用的Ku和Ka波段。

据悉,SpaceX还可能追加3万颗“星链”卫星,如果最终完全实现,那么“星链”卫星的总数将达4.2万颗。

光污染、影响太空观测已引发担忧

据报道,SpaceX表示,“星链”卫星在完成使命后会坠落到地球。但卫星在进入大气层的时候会全部燃烧殆尽,不会对地球构成撞击的威胁。

即便如此,“星链”计划还是遭到了多个国家的天文学者的担忧和反对,主要担心由此带来的光污染以及影响太空观测。英国皇家天文学会此前已经提出抗议。SpaceX已承诺将来降低卫星的反射率来减轻光污染,但这次的60颗卫星仍然还没有特殊改造。

除了对地基光学天文望远镜的干扰,对射电天文学也有影响。对此,美国国家射电天文台也在和SpaceX接触,商议应对方法。

红星新闻记者 蒋伊晋 罗天综合编译报道

编辑 张寻

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